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“芝加哥会议中心”EB-5骗局调查

来源: 南方都市报

edu.china.com.cn

时间: 2013-04-02 16:56

责任编辑: 闫景臻

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涉及250名中国移民投资人、投资金额1.5亿美元的芝加哥会议中心项目诈骗,成为美国EB-5投资移民进入中国以来最大一次丑闻。

美国商人S ethi以创建“芝加哥会议中心”EB-5项目为由,从250名中国移民投资人手中骗走1.45亿美元投资金额以及1100万美元管理费。

4月1日,芝加哥会议中心EB- 5的项目人将向法院递交答辩,也许更多的内幕将浮出水面。这一天也是美国对EB-5新规公开征求意见的截止日期。4月3日,芝加哥欺诈案将迎来第三次听证。

EB-5移民投资一向被认为是一种快捷但颇具风险的移民方式。按美国移民局规定,该方案仅需50万美元投资目标就业区、个人审批资质无特别,但强调了E B -5的资金天然是有风险性的,也规定了具体创造10个就业机会的绿卡转正条件。

从以往的数据来看,每年7万人的业务是中国移民中介能预见的大蛋糕。而美国区域中心的总数增加至287家,也提供了更多可选择项目。在经历芝加哥欺诈案后,摆在移民中介面前是如何做好尽职调查,恢复在芝加哥事件中跌落的信誉。事情未完结之前,这始终是悬在意欲移民美国的中国公民头上的达摩克利斯之剑。

“钱还在,绿卡没了”

芝加哥会议中心E B -5欺诈案件在逐渐发酵。

中国的投资移民者开始逐渐考虑一个问题:如果EB-5投资移民失败了,下一步怎么办?陷入芝加哥会议中心证券欺诈诉讼的250名中国投资人并未抱团维权,部分人依然在焦灼地等待着美国的法律程序。美国移民律师协会会员律师Christie K im告知南都记者,被告人将在4月1日完成答辩,届时更多内幕会浮出水面,答辩两日后,第三次听证会将召开。Christie K im介绍称,一切专业证据收集需在2014年1月24日完结。

事实上,芝加哥项目欺诈早有传闻。一名还在找寻E B - 5项目的李女士表示,早在去年就听到投资移民圈子议论该项目出了问题。“有的移民中介跟我说,是媒体在造谣;也有移民中介解释称,这是同行的陷害招数。”李女士曾考虑过该项目但最终未投资。

2月6日传闻变成了现实。美国证监会对芝加哥会议中心提起证券欺诈诉讼,并提请北伊利诺伊州地区法院冻结与项目相关的资产。据美国证监会文件显示,美国商人Sethi通过申请获得芝加哥区域中心资格,以创建“芝加哥会议中心”EB-5项目为由,从250名中国移民投资人手中骗走1.45亿美元投资金额以及1100万美元的管理费。

美国证监会执法部副主席StephenL.Cohen在新闻发布会表示,“Sethi精心设计了一个周密的计划,利用这些投资者希望获得美国绿卡和积极回报等梦想,制造了一个项目。”Stephen认为,由于美国证监会和美国移民局干预得较早,保留并冻结了移民投资的资金,“但目前90%的管理费已被挪用”。

对于大多投资人而言,除了考虑资金的损失外,移民梦也遭搁浅。按要求,投资E B -5项目后,投资移民申请I-526获得批准,即拿到临时绿卡,而临时绿卡两年到期之前可申请I- 829转正式绿卡的申请。C hristieK im表示在芝加哥项目中,投资人还未申请I-526,若因了解项目进展不利的消息,想退出项目,要看项目认购协议是否允许。与此同时,作为区域中心的有限合伙人,可查看企业的一切记录和账册。一旦发现不符合现实,可依据经营合同,发起介入动议去置换普通合伙人,或自费提出对普通合伙人的法律诉讼。

如Sethi及其下属公司被正式起诉,区域中心项目或转手让予其他开发商持续开发,或遭遇直接关闭的结局。无论哪种处理方式,中国投资人都会面临“钱还在,绿卡没了”的尴尬局面。

下一步如何维权?“大部分投资者身份较为特殊,不大愿意面对媒体。”不止一名中间沟通人如此表示。曾第一时间站出来为投资客户承担损失的飞洋移民也不同意媒体直接接洽到客户。

行内普遍认为,由于投资人的“沉默和低调”,集体诉讼的可能性并不大。“美国证监会掌握了充足的证据。”C hristieK im表示,按美国法律要求,对民事诉讼的处理期为1年。也就是说,明年1月前后,投资人能拿回投资资金。但被告人已使用了九成的管理费,并未清楚被告人是否有足够的资产去偿还这1000万美元。

北京市盈科(广州)律师事务所余建军律师表示,“每个投资者的4万至5万美元的手续费是否能拿回来,多久能拿回来是未知的。至于投资金50万美元,如果双方在诉讼中达成和解,倒是可以比较快拿回来。”但是现实中移民投资项目失败经常涉及人数较多,众口难调,达成和解难度较大,投资者所赔上的机会成本、时间成本均无法计算。

不过,大多数投资人等待法院宣判结果 时 ,还 可 以 尝 试 其 他 的 处 理 方 式 。C hristieK im告知南都记者,投资人也可向法院提交介入动议。按美国法律规定,如投资人成功提交介入动议,有望取得对50万美元合法的处置权。尽管该笔资金依然被存在托管账户里,但可以寻找新的EB-5项目,重新开始投资计划。目前据称已有一名投资人启动介入动议。

移民投资路上的陷阱

为何如此多的中国投资人上当受骗?

去年,想要移民的徐天(化名)听到这个项目时很动心。据同行的北京市盈科(广州)律师事务所余建军律师回忆,在广州一个五星级酒店,当时到场的只有20人左右。项目方在会场介绍投资项目及Sethi和其父经营的酒店生意,也宣传投资项目在伊利诺伊州得到政府的大力支持,而且与喜达屋、洲际和凯悦酒店签订了合作协议。期间播放了很多宣传短片。记忆比较深刻的就是其与美国伊利诺伊州政府议员的会见场面,以及“用铲子挖土,吊臂将旧房子推倒”所谓的酒店项目“开工仪式”。

由于有律师把关,徐天幸运地躲过了这场欺诈。

ChristieK im也坦言,“有两位投资人在去年找到我们,要求了解芝加哥会议中心项目。但经过我在美国调研后,他们最终决定放弃投资。”

南都记者从多家中介获悉,这不是中国投资人第一次成为EB-5项目的受害人,只是这次涉及的人数最多。此前,皇家首通投资公司投资项目就曾让80个中国投资移民痛失移民机会。

“客户最关心的就是绿卡和资金返还两个因素。”飞洋移民总裁晏承志认为,中介公司最容易被迷惑的地方就在于,项目方对于当地政府参与、投资项目实力及资金回报等承诺。

在Sethi精心包装的“EB-5”项目中,伊利诺伊州州长出现在一次推广会中。ChristieK im指出,站台的伊利诺伊州州长让投资者对项目的安全性很有信心。这在情感上一度给予投资人错觉,认为是政府参与的项目。而备忘录也提及“政府有投资”。事实上,政府不会为区域中心做担保,即使有政府投资,也不能代表项目百分之百成功。

而Sethi罗列了会议中心的优势,这些字眼也出现在中国移民中介的宣传材料中。“芝加哥会议中心是全球唯一的零碳环保酒店会议中心”、“这个项目保障投资人获得绿卡”以及“项目是政府做出担保,由美国排名第二的Loop Capital投行保障资金到位”等,并表示,“第五年,投资者可以自由退出”。

经过美国证监会的调查,这些承诺仅是空头支票。其中,28岁的Sethi导演了这场骗局。“建造预算虚高,就业风险加大。调查发现,芝加哥会议中心预估酒店建筑成本为每间客房74万美元,如果算上土地成本,每间客房成本近92万美元,是所有EB-5建筑类项目中每平方英尺造价预算最高的项目。由于建筑成本关系到就业计算,虚高的建造预算必然导致就业计算失实,其所宣称的就业指标缺乏可信基础。”一名资深移民律师透露。而美国证监会文件也指出,其宣称创造8000个就业岗位就属于虚假或误导。

调查缺位 中介成项目销售方

投资人投资芝加哥项目,大都通过国内移民中介进行搭桥。

涉及芝加哥事件的移民中介对此事表现不一。某著名移民中介负责人声称4月3日前往美国旁听审判;也有部分移民中介甚至找了此前的公关公司要求“撤掉EB-5的新闻稿”。

曾是芝加哥项目中国唯一首席代理的世贸通移民机构贸通集团项目总监近日在媒体采访时表示,芝加哥项目方利用中介对州长和州政府的信任,来制造他们获得政府支持的假象,从而骗取中国移民中介及投资者的信任。事后,伊利诺伊州政府严禁芝加哥会议中心项目方借助州长和政府的名义或官方标志来推广项目。

而一位不愿署名的国内某知名律所资深律师透露,移民中介在此案当中有违规行为:对所推广的投资项目未尽到应该有的审查义务,过度包装掩饰项目风险,存在宣传误导。ChristieK im认为,在芝加哥会议中心项目中,区域中心和项目开发商都是同一个主体,是制作虚假材料以欺骗投资人的最大骗子。而移民中介的责任则分为三类。“如早知真相,无论是否有欺骗投资人的意图,都属于最重要的欺骗。并未有意欺骗投资人,但直接推销的,属于重大过失;并未有意欺骗投资人、已做过尽职调查但是由于途径有限以及对美国法律和情况的了解不全面的移民中介,属于过失。”

据北京市盈科(广州)律师事务所余建军表示,他曾通过美国的同事团队所做调查,Sethi在行内人士中的口碑并不好。在美国有专门的网站可以查询每个公司的相关情况,信用调查十分真实、可靠。“我们针对项目负责人背景做了调查,通过美国法院公告网站和美国《芝加哥论坛报》的报道,发现其与其父经营酒店的经验与能力令人质疑。比如,Sethi家族经营的芝加哥奥黑尔花园酒店,被芝加哥建筑检查员检查出地毯存在有缺陷,缺乏烟雾探测器,并在墙壁和天花板上发现洞等问题。还因为卫生原因,这家酒店被授予它冠名权的一家连锁酒店管理公司告上法庭,索赔35.5万美元,且取消了冠名权。显然,这与他们宣传的拥有15年地产管理经验不相符,无法想象他们有能力建设及运营“世界第一个零 碳 排 放 白 金LE E D环保认证”的酒店会议中心。此外项目方未能出示与喜达屋、洲际和凯悦酒店的合作协议,事实上经过调查,还发现喜达屋酒店在2011年前就已经和项目方终止了有关业务关系。

有多位律师认为,投资移民对部分信息可以进行考证。备忘录表示该土地已经被IntegraRealtyResources和IntegraRe-altyResources估值为1.77亿美元。但美国证监会披露称,在这两家机构出示的报告中该并没提及估值1 .77亿美元。美国证监会指出,房产记录显示Sethi相关的一个公司以少于1000万美元买下该土地。在被作为征税估算时,该土地的价格仅为60万美元。此外,同期市场上将近20英亩的土地,在2011年售价为770万美元。

房产的税收评估能通过网络查询,南都记者在库克县评估办公室(C ookC ountyA ssessor’s O ffice)网站上发现,作为征税估算,Joseph B erriois登记在册的8201WH iggins R d土地评估价值为603960美元。这显然与Sethi的宣传相冲突。

K im表示她曾去过芝加哥现场了解情况,与备忘录所说区别较大。美国多家报纸总结芝加哥项目中存在的死结认为,国外投资者和中介无法进行尽职调查,这是出于语言困难、地理距离、做生意的思维区别以及交易方式差别。

在赔付了两位客户的损失后,晏承志总结经验称,中介方应该分三个阶段把关。前期,严格审查相关文件的完整性、真实性,对文件出处进行实地考察。以芝加哥会议中心项目为例,就应该与当地政府办公室取得联系,并且还要看到政府投资的银行账单等;在中期,则要对项目开工时间、进度,以及移民局相关文件的报批、变更等情况进行掌握;在后期,则是项目完工后的运作情况,简单来说就是“赚不赚钱”进行考察,在此阶段,中介公司要做到一旦发现问题及时告知客户。

K im认为,在某种程度上,移民中介应该进行针对项目和区域中心进行尽职调查。了解项目涉及所有公司的情况,包括公司的联系人、信用记录;项目涉及的个人,他们的信用资料、资产研究、背景调查以及犯罪记录等。

但问题是,部分中介缺乏渠道和调查的知识。“大部分移民中介已失去了咨询的中间功能,成为项目的销售方了。”一名资深澳洲移民顾问如此表示,目前非法移民中介的数量无法统计。对于市场上层出不穷的移民中介、律师事务所以及各类个人移民经纪,移民投资人正陷入选择的困境。

行业风险正逐渐暴露

移民美国的刚性需求依然旺盛。

美国移民局的入籍数据显示,2012财年有676396人成为美国公民,基本与2009年以来的几年持平。美国入籍曾在2008年达到100万人的顶峰。

中国移民是美国移民大军的重要力量。美国移民局在2012年表示,母语为中文的移民已是美国第二大移民群体。从2008年至2010年,已有11.5万中国人移民成功。如按2010年的7万移民数量保持不变,则从2008年至今,有30多万人成功移民。

从以往的数据来看,每年7万人的业务是移民中介能预见的大蛋糕。与此同时,美国区域中心的总数也在增加。截至3月31日,美国移民局网页更新的区域中心名单已有287家。越来越多的项目投资机会也带来了新的产业和风险。

尽管芝加哥会议中心欺诈让B E -5项目光环不再,但积极找寻其他项目的人不少。在上海积极寻找EB -5投资项目的李女士表示,她参与一个美国剧场的EB -5投资项目,身边大多数选择E B - 5计划的投资人,目的是为了子女教育。

但李女士认为中介的态度不专业。在要求她转账时,亦未说清中转银行地址和信息,导致她无功而返。“很多信息,移民中介都未能给予我解答。”在聚集一批投资移民意向者的Q Q群上,他们正靠自己的信息渠道来分享EB-5项目的信息。李女士的朋友也正联合几个朋友,商议起诉某家移民中介。

美国媒体报道称,通过E B -5入籍美国的大多是商业人士或企业主。正是这类投资者,可以刺激美国缓慢的经济。

“企业主不会投资不了解的领域。但EB-5情况不同,50万美元在国内只能买一套房。与获得绿卡的成本相比,并不算高。”佛山一名企业主透露,身边的朋友也通过中介策划移民。

据《华尔街日报》近日报道,E B - 5在2012年就使美国企业募集了超过18亿美元(约合112亿人民币),其中80%的申请者都来自中国。

美国移民局官方数据显示,I-526(临时签证)和I-829(永久绿卡)的申请通过率逐年递增。2005年两类申请获通过的比率分别53%和60%;2008年至2009年间,两类申请通过率均在80%或以上;而2012年的通过率分别为79%和92%。

由于国内对美国移民需求持续高企,美国已在掐紧中国的移民通过率。与此同时,截至4月1日,美国拟定的E B -5项目的新规公开征求意见。征求意见稿规定,E B-5计划有三个基础元素:移民投资的资金、新的经济企业体以及创造新工作机会。

余建军律师表示,在美国的法律明确规定,投资移民的投资必须投在有风险的事业上。所以投资移民并不可能承诺保本或者返还资金。“按道理来讲,投资者在对一个项目投资前,最好寻求有过涉外投资经验背景的专业人士进行审核,比如会计人员对项目商业模式包括将来产生的税费等合理性分析,律师对投资结构的框架搭建、项目背景的尽职调查等。只有通过这种模式理性投资移民,才能最大程度降低投资风险,增强移民成功率”。

“第一是通过当地人士进行的外围调查,包括摸查行内人士对项目方的口碑调查、类似项目调查、项目的实地调查等,类似情况在国外收费一般要10多万元人民币。第二就是国内律师根据项目方、中介等提供的相关文件、项目介绍,进行的背景调查、咨询情况调查,根据工作量不同,通常也要5万-10万元人民币。”而K im也认为,视乎项目复杂程度,总体费用在3000美元至5000美元。

“如果投资移民过程中失败,那么进行跨国维权成本是十分高昂的。”参考美国律师收费标准,每小时100-300美金不等,费用根据案子具体情况而定,如果有可能还需要购买专业报告,余律军表示,“据了解,类似的情况需要购买的报告价格通常在2000美元/份左右。”

飞洋移总裁晏承志透露,芝加哥事件对客户投资移民热情会有不小的影响,预计一二季度都会有所下降,但是移民需求并没有因此而减少,预计三季度开始,会逐渐提升。

尽管如此,但移民中介、律师和投资人都认为,在稳定的移民投资需求中,移民投资的行业风险正逐渐暴露出来。

EB-5问题类型

挪用资金项目中断

27名EB-5签证项目投资(有限合伙人)对新奥尔良区域中心(NewOrleans Regional Center)的两名负责人提起诉讼,控告基金管理人挪用项目资金,导致项目停工,投资人I-829申请可能被移民局拒绝。该项目由N obleR each发出为NobleReal Es-tate基金招募投资,投资到新奥尔良市酒店餐厅等项目。

2007年至2010年,该项目共向31个投资人募资1550万美元,其中有近一半为中国人。2010年投资人提交申请转永久绿卡时,移民局要求递交酒店进展情况,核实就业要求。随后投资人发现酒店和餐厅因缺少资金而停工;此外,投资到基金里边的1550万美元已被挪用,账面上仅剩10美元。

移民局怀疑项目未达标

2012年,包括来自中国的18名投资人将美国国土安全局告上法庭。这些投资人成立有限合伙企业,募集将近1200万美元资金。据称,这些资金主要用以投资修复了河滨县废弃的办公室和库房区域,创造了278个就业机会。

据悉,原本国土安全局在2011年下半年批准了他们之中8人的申请,但后来却下达补充证据通知书和撤销已批准申请意向书,认为合伙企业并未购买产业,也未斥资修复产业,且企业基金被存放在托管账户中,资产并未被用于经营和修缮等用途。

区域中心被撤销资格

胜利谷E B -5区域中心(VictorvilleR egionalCenter),在2010年10月20日因频曝财务丑闻,遭美国移民局撤销其区域投资方案资格并禁止其继续招募资金。胜利谷市政府对移民局及国土安全局提起诉讼。但胜利谷市政府在2012年2月自动撤回诉状。19名投资者也因此无法拿到绿卡。

统筹:刘斌 王涛

采写:南都记者 梁小婵刘国珍

链接

名词解释

EB-5

Em ploym ent BasedFifthPre-ference是美国基于就业的移民类别第五类,从1990年启动后,一直被移民中介和国内民众认为是审核时间短、资格条件限制少的便捷移民通道。据美国移民局官网介绍,美国每个财年为移民投资提供1万个名额。按官方界定,这些获批的区域中心项目即新的经济体(包括有限责任合伙),要对美国经济产生有力促进,以及产生不少于10个有效的工作机会。此方案的投资金额为100万美元,如处于目标就业区,则降低至50万美元。目标就业区每年大概有3000名移民资格。

按K im律师介绍,如果在申请I-526时期,了解项目进展不利的消息想退出,则需看一下项目的认购协议。在很多情况下,区域中心提供的认购协议不允许因这个原因而退出。如I-526申请被拒,会获得退款,但要看管理费用是否能返还。一旦I-526获批,五年后才有机会拿回资金。作为区域中心的有限合伙人,可以去查看关于企业的一切记录和账册。一旦发现不符合,可以依据经营合同,发起动议去置换普通合伙人,或自费提出对普通合伙人的法律诉讼。

 

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